Ralph Waldo Emerson


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Ralph Waldo Emerson (*25 de mayo de 1803, Boston – † 27 de abril de 1882, Concord) fue un escritor, filósofo y poeta estadounidense.

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Biografía

El padre de Ralph Waldo Emerson era un pastor o clérigo unitarista que murió cuando su hijo tenía ocho años dejando a su familia en una absoluta pobreza, de la que salieron aceptando la caridad y admitiendo huéspedes. Su madre se las arregló sin embargo para que todos sus hijos pudieran ser admitidos en la Universidad de Harvard con becas, y allí fue a parar Ralph Waldo cuando contaba catorce años. En la universidad empezó su famoso Diario, una antología y centón de pasajes que le sorprendían o admiraban en sus lecturas con sus correspondientes comentarios que terminó alcanzando los 182 volúmenes y que será la base de donde extraerá sus obras posteriores, desde sus sermones hasta sus conferencias y ensayos. Tras obtener su título con un expediente académico mucho más discreto que los de sus hermanos, ayudó a uno de ellos en una escuela de señoritas que había establecido en la casa de su madre. Cuando su hermano William partió a Gotinga para hacer estudios de teología, Emerson asumió la dirección de la escuela, lo que aseguró su manutención largos años y le dejó tiempo suficiente para estudiar teología y convertirse asimismo en pastor unitario en 1829, antes de dimitir en 1832 tras un conflicto con los dirigentes de esta iglesia, pues había dejado de creer en que la comunión fuese un sacramento y no quería seguir administrándola. De hecho, su hermano mayor William había regresado de Gotinga tan atónito por lo que había aprendido de la nueva crítica histórica de la Biblia que había abandonado la teología y había empezado a estudiar derecho. Emerson dejó de creer posible el fundamentar la religión en pruebas empíricas. Poco después perdió a su amada mujer, Elena Louisa Tucker, que falleció en febrero de 1831.

Emerson hizo un largo viaje por Europa entre 1832 y 1833; atravesó Italia, se detuvo en París (su visita al Museo de Historia Natural lo marcará profundamente) y en Gran Bretaña conocerá a los poetas lakistas del primer Romanticismo inglés, William Wordsworth y Coleridge; también a los filósofos John Stuart Mill y Thomas Carlyle; con este último y con Max Müller mantendrá una activa correspondencia; las biografías de Emerson Hombres representativos (1850) recuerdan los Héroes (1840) de Carlyle. Aún hará un viaje más a Inglaterra, entre 1847 y 1848, para dar conferencias, y volverá a ver allí a Carlyle; sobre estos viajes imprimirá su libro de viajes English Traits ("Rasgos ingleses", 1856). A su vuelta abogó públicamente en favor del abolicionismo.

En 1835, Emerson compró una casa en Concord (Massachusetts), y se volvió rápidamente una de las personalidades de la ciudad. Allí entabló gran amistad con el filósofo anarquista Henry David Thoreau, a quien propuso en el otoño de 1837 que escribiese un diario, lo que Thoreau acometió con entusiasmo durante lo que le restaba de vida. Él mismo escribió un Diario que fue publicado póstumamente en 16 volúmenes por la Harvard University Press entre 1909 y 1914.

Publicó de forma anónima su primer libro, Nature, en septiembre de 1836; en él exponía los fundamentos de su filosofía; el 31 de agosto de 1837 pronunció un discurso en la sociedad Phi Beta Kappa, "El estudiante americano", en el que proclamaba la independencia literaria de los Estados Unidos y recomendaba vivamente a los americanos crear su propio estilo de escritura, liberado del europeo; el 15 de julio de 1838 Emerson pronunció un discurso, conocido como The Divinity School Address, decisivo para la historia del Unitarismo. Recogió algunos de estos trabajos, discursos y conferencias en su primer libro de Ensayos (1841). Insólitamente para tratarse de un producto filosófico de origen norteamericano, pronto se tradujeron al francés y al alemán y fueron respetuosamente reseñados en la Revue des Deux Mondes.

Emerson perdió a su hijo Waldo por la escarlatina en 1842. Su dolor le inspiró dos obras mayores: el poema Threnody y el ensayo Experience. En 1855 escribió una entusiasta carta de alabanza a Walt Whitman por su libro Leaves of grass, Hojas de Hierba, la cual publicó el poeta sin su permiso para autopromocionarse, cosa que encolerizó a Emerson, aunque cuando Emerson lo visitó en diciembre de ese mismo año se hicieron amigos. La filosofía positivista y afirmativa de Emerson inspiró poderosamente a Whitman, quien además le hizo leer los poemas de Cálamo, que Emerson alabó aunque no supo ver realmente la homosexualidad más o menos explícita de este libro. El gran ensayista murió en 1882 y está enterrado en el cementerio de Sleepy Hollow, en Concord.

Influido por la filosofía racionalista y romántica alemana que conoció a través de Carlyle y por el Hinduismo que le hizo estudiar su amigo Max Müller, Emerson proponía el Trascendentalismo, una vía intuitiva basada en la capacidad de la conciencia individual, sin necesidad de milagros, jerarquías religiosas ni mediaciones. Después participó con otros intelectuales en la fundación de la revista The Dial, cuyo primer número salió en 1840 para ayudar a la propagación del Trascendentalismo, y que se editará ininterrumpidamente hasta 1844. En 1846 publicó Poemas. Reunió sus conferencias sobre grandes figuras de la historia y de la cultura en Hombres representativos (1850); El sentido de la vida (1869), fue el primero de sus libros en obtener un éxito inmediato; incluye los ensayos "Poder", "Riqueza", "Destino" y "Cultura". Después publicó un segundo poemario, Día de mayo y otros poemas (1867). Su producción se reduce desde entonces, aunque su fama de escritor ya era enorme. Sociedad y soledad (1870) es otra colección de conferencias y en Parnaso (1874) recoge sus poemas favoritos. Otras obras son Cartas y objetivos sociales (1876) e Historia natural del intelecto (1893).

La filosofía de Emerson es típicamente liberal: potencia los valores del individuo y del yo, es afirmativa, vitalista y optimista. De ahí las alabanzas que mereció por parte de pensadores como Friedrich Nietzsche y otros. Es considerado uno de los primeros ensayistas norteamericanos; publicó dos series de este tipo de escritos, entre los cuales destacan títulos como "Naturaleza", "Libros", "Autosuficiencia", "Ancianidad", "Civilización americana", "Historia", "Confianza en sí mismo", "El poeta", "Compensación", "Experiencia", "Política" o "El trascendentalista".

Obras

Las obras en prosa de Emerson incluyen:

  • Nature (1836)
  • "The American Scholar" (1837, un discurso en la Phi Beta Kappa Society en Harvard)
  • "The Divinity School Address" (1838)
  • Essays: First Series (1841; incluye "Compensation", "Self-Reliance", and "Circles")
  • "The Transcendentalist" (1841)
  • Essays: Second Series (1844; incluye "The Poet", "Experience", y "Politics")
  • Representative Men (1850; con ensayos sobre Swedenborg, Napoleón, Platón, Montaigne, Shakespeare, y Goethe)
  • English Traits (1856)
  • The Conduct of Life (1860; incluye "Fate" and "Power")
  • "Thoreau" (1862; un homenaje a Henry David Thoreau)

A pesar de ser más reconocido como ensayista, Emerson también escribió y tradujo poemas. La poesía de Emerson incluye:

Colecciones:

  • Poems (1847)
  • May-Day and Other Pieces (1867)
  • Selected Poems (1876)

Poemas:

  • "Threnody"
  • "Uriel"
  • "Works and Days"
  • "Concord Hymn" (origen de la frase "The shot heard round the world") (El tiro se escuchó en el mundo entero).
  • poemas de la amistad

Frases célebres

  • "El hombre es un dios en ruinas"
  • "En lo que el hombre piensa se convierte."
  • "En pocos centímetros cuadrados de un rostro, un hombre encuentra sitio para los rasgos de todos sus antepasados, para las expresiones de toda su vida y para sus deseos."
  • "La belleza de una flor proviene de sus raíces."
  • "La confianza en sí mismo es el primer secreto del éxito."
  • "La creación de mil bosques está contenida en una bellota."
  • "Al tratar del Estado debemos recordar que sus instituciones no son aborígenes, aunque existieran antes de que nosotros naciéramos; que no son superiores al ciudadano; que cada una de ellas ha sido el acto de un solo hombre, pues cada ley y cada costumbre ha sido particular; que todas ellas son imitables y alterables, y que nosotros las podemos hacer igualmente buenas o mejores."
  • "La sociedad es en todos los sitios una conspiración contra la personalidad de cada uno de sus miembros."
  • "A la manera que el río hace sus propias riberas, así toda idea legítima hace sus propios caminos y conductos."
  • "Únicamente la obediencia tiene derecho al mando."
  • "Los años enseñan muchas cosas que los días jamás llegan a conocer."
  • "Las coherencias tontas son la obsesión de las mentes ruines."
  • "Grabad esto en vuestro corazón: cada día es el mejor del año."
  • "A los hombres les encanta maravillarse. Esto es la semilla de la ciencia."
  • "¿Cuál es la tarea más difícil del mundo? Pensar."
  • "La alegría, cuanto más se gasta más queda."
  • "El hombre es un pedazo del universo hecho vida."
  • "Llega un momento en la educación de todo individuo en que se llega a la convicción de que la envidia es ignorancia, de que la imitación es un suicidio, de que toda persona debe tomarse a sí misma para bien o para mal como a su semejante, de que aunque el vasto universo esté lleno de riquezas ningún grano nutritivo puede llegar hasta uno si no es a través del trabajo en la parcela a la que se la ha sido asignada."
  • "Y el caballo de hierro, ese que hace que la tierra tiemble, que desciende lentamente por las colinas resollando fuego adelantándose a los vientos holgazanes, brincando sobre los rios, machacando las rocas y derribando las puertas de la montaña el también forjara un imperio y una epopeya."
  • "Las personas inteligentes tienen un derecho sobre las ignorantes, el derecho a instruirlas."
  • "Todos los hombres que conozco son superiores a mí en algún sentido. En ese sentido aprendo de ellos."
  • "El mérito que acepta el silencio como la cosa más natural del mundo es el más alto aplauso."
  • "La música es el parnaso del hombre pobre."
  • "Haciendo las cosas que temes hacer, automáticamente das muerte al temor de hacer las cosas"
  • "Al poeta y al sabio todas las cosas se le acercan amistosamente y quedan consagradas, todas las vivencias son útiles, todos los días sagrados, todos los hombres, divinos". (Lema de apertura de La Gaya ciencia de Nietzsche).
  • "El mundo abre el paso a todo aquél que sabe adónde va."
  • "El secreto es la respuesta a todo lo que ha sido, todo lo que es y todo lo que será por siempre."
  • "La verdad es más hermosa que el fingimiento del amor."

Fuente

  • VV. AA., Historia de la literatura norteamericana, dir. por Emory Elliot, Madrid, Cátedra, 1991.

Enlaces externos

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