Chuck Yeager


Chuck Yeager
Charles Yeager.

Charles Elwood "Chuck" Yeager (Myra, Virginia Occidental, Estados Unidos, 13 de febrero de 1923) es un piloto estadounidense considerado como la primera persona en superar la velocidad del sonido en una aeronave.[1]

Contenido

Carrera militar

Yeager nació en una familia modesta de Virginia Occidental y se enroló en el ejército estadounidense en 1939, sirviendo como mecánico de aviones. Fue seleccionado para llevar a cabo el entrenamiento de piloto en 1942 y enseguida demostró un excepcional talento natural a los mandos de una aeronave. Destinado al Reino Unido en 1944, Yeager pilotó Mustangs P-51 en combate, hasta que fue abatido sobre Francia. La resistencia francesa lo condujo hasta la frontera con España. En Inglaterra se unió de nuevo al 363º Escuadrón de Combate, a pesar de la estricta política de que ningún piloto evadido volara sobre territorio enemigo de nuevo.

Yeager demostró una excepcional visión, aptitud de pilotaje y liderazgo en combate. Fue reconocido como el primer piloto estadounidense en convertirse en "as en un día", abatiendo cinco aviones enemigos en una misión, finalizando la guerra con 12,5 victorias certificadas.

Piloto de pruebas

Yeager continuó en las Fuerzas Aéreas de los Estados Unidos (USAF) después de la guerra, convirtiéndose en piloto de pruebas y siendo finalmente seleccionado para volar con el avión propulsado con cohetes Bell X-1, en el programa del Comité Nacional Consultivo de Aeronáutica (NACA), precursora de la NASA, para la investigación del vuelo de alta velocidad. Yeager rompió la barrera del sonido el 14 de octubre de 1947, volando con el X-1 experimental a Mach 1 y a una altura de 45.000 pies (13.700 metros). Dos noches antes del vuelo histórico, Yeager se rompió dos costillas mientras montaba a caballo. Tenía tanto miedo a que le reemplazaran en la misión que se desplazó al pueblo vecino para tratarse y sólo se lo explicó a su amigo Jack Ridley. Ridley construyó un dispositivo con un palo de escoba que permitió a Yeager cerrar la cabina del avión X-1, bautizado Glamorous Glennis en honor a su esposa, y que está expuesto en el Museo del Aire y el Espacio del Instituto Smithsonian.

Yeager rompió muchas otras barreras de velocidad y batió numerosos récords de altura. Fue también uno de los primeros pilotos estadounidenses en volar con un MiG-15 después de que el piloto norcoreano desertara junto con el aparato a Corea del Sur. Durante la última mitad de 1953, Yeager se involucró con el equipo de las Fuerzas Aéreas de los Estados Unidos que trabajaba con la aeronave Bell X-1A, diseñado para sobrepasar Mach 2 en vuelo a nivel. Asimismo, el 20 de noviembre, la NACA y su piloto Scott Crossfield fueron los primeros en volar al doble de la velocidad del sonido con el McDonnell Douglas Skyrocket. En vista de este hecho, Ridley y Yeager decidieron batir el récord de velocidad de Crossfield en una serie de vuelos. No sólo batieron a Crossfield sino que lo consiguieron a tiempo para modificar las celebraciones del 50º aniversario del primer vuelo de la historia y que habrían nombrado a Crossfield la persona más rápida sobre la tierra.

Carrera posterior

En 1962 fundó la Escuela de Pilotos de Investigación Aeroespacial de la USAF, entrenando astronautas para la NASA y la USAF. Fue precisamente un accidente con uno de los F-104 de la escuela el que puso fin a sus intentos de batir récords. Entre diciembre de 1963 y enero de 1964 Yeager completó cinco vuelos con el avión de la NASA M2-F1. En 1966 tomó el control de la 405ª Ala de Vuelo, unidad desplegada al sur de Vietnam y al sudeste asiático. Allí completó 414 horas de vuelo de combate, principalmente en el bombardero ligero B-57. En 1968 Yeager fue ascendido al rango de General de Brigada y fue destinado como 2º Jefe de la Decimoséptima Fuerza Aérea en julio del siguiente año.

En 1975, después de ser destinado en Alemania y Pakistán, se retiró de las Fuerzas Aéreas en la base aérea de Norton, pero siguió volando para la USAF y la NASA como piloto de pruebas asesor en la base de la Fuerza Aérea de Edwards, en California.

El 14 de octubre de 1997, en el 50º aniversario de su vuelo histórico, Yeager voló con un nuevo Glamorous Glennis, un F-15, a Mach 1 con el Teniente Coronel Troy Fontaine, y seguidos por el F-16 pilotado por Bob Hoover, famoso piloto de exhibición aérea y "competidor" de Yeager en la carrera para sobrepasar por primera vez la velocidad del sonido. Este fue el último vuelo oficial de Yeager en las Fuerzas Aéreas, para el que sus últimas palabras en el discurso de despedida fueron "todo lo que yo soy, se lo debo a las Fuerzas Aéreas"[cita requerida]. En 2005, al General de Brigada Yeager le fue atorgada la segunda Estrella de General.

Yeager, que no asistió nunca a la Universidad y que siempre se mostró modesto con su carrera, es considerado uno de los mejores pilotos de todos los tiempos. A pesar de su falta de educación superior, Yeager ha dado siempre apoyo para la educación en su estado natal. Por otra parte, el aeropuerto Yeager, en Charleston (Virginia Occidental), lleva su nombre, al igual que el puente General Chuck Yeager que cruza el río Kanawha. Yeager fue presidente del Programa Águila Joven de la Asociación de Aviación Experimental (EAA). Yeager también fue miembro de la comisión investigadora de la explosión del transbordador espacial Challenger durante la misión STS-51-L.

Chuck Yeager reside en Grass Valley, en el estado de California.

Elegidos para la gloria

Yeager es el protagonista principal del libro Lo que hay que tener (The Right Stuff) de Tom Wolfe, y de la subsiguiente película titulada "Elegidos para la gloria". Yeager hace una pequeña aparición en el film en la escena donde dos reclutadores de la NASA declinan la oferta del barman (interpretado por Yeager) de una copa de whisky escocés a favor de una Coca-Cola. La escena es una pequeña burla a la NASA, ya que esta se negó a reclutar a Yeager como astronauta por su falta de estudios universitarios. En el film se puede ver un modesto y romántico Yeager muy similar al personaje real. Pero otras de sus aptitudes fueron sensiblemente recortadas. Por ejemplo, Yeager es una parte implicada y responsable del diseño del X-1. De otro modo, en la película se muestra cómo Yeager despega con el NF-104 Starfighter sin permiso de la torre de control, cuando en realidad Yeager disponía de permiso para volar pero no para intentar batir el récord de altura, en aquel momento en manos de los rusos. Yeager, a causa del accidente, sufrió quemaduras de tercer grado en la cabeza y en las manos debidos al cohete del sistema de eyección.

Disputas

El 26 de febrero de 1945, Yeager se casó con Glennis Dickhouse. Tuvieron 4 hijos. A los 13 años de la muerte de su esposa, Yeager contrajo matrimonio con la actriz Victoria Scott D'Angelo, 36 años más joven que él. Tres de sus hijos han interpuesto querellas sobre el control de su patrimonio, bajo la sospecha que D'Angelo se casó con Yeager por su fortuna. Pero Yeager considera que sus hijos simplemente quieren más dinero.[cita requerida]

Se dijo que el piloto alemán Hans Guido Mutke fue la primera persona en sobrepasar la barrera del sonido el 9 de abril de 1945 en un Messerschmitt Me 262. Además, al igual que el alemán, muchos creen que el primer piloto americano en superar Mach 1 fue George Welch en un XP-86 Sabre dos semanas antes que Yeager y de nuevo 30 minutos después. Pero la USAF proclama que el X-1 fue el primer avión en superar la barrera del sonido en vuelo a nivel.

Referencias

  1. Brown, Alan (19 de septiembre de 2007). Nasa.gov (ed.): «Chuck Yeager Recounts His Test Pilot Career for NASA Dryden Staff» (en inglés), traducción al español (HTML). Nasa.gov. Consultado el 1 de octubre de 2009. «Famed test pilot Chuck Yeager, the first person to fly an aircraft faster than the speed of sound,».

Enlaces externos

Bibliografía

  • Josep Calvet, las montañas de la libertad, Alianza editorial, 2010.

Wikimedia foundation. 2010.

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